Les gens plaisantent, surtout lorsqu'ils atteignent l'âge moyen, d'avoir un «moment de sénior» - souvent lorsqu'ils ont cherché en vain le nom d'un acteur ou sont entrés dans une pièce et ont oublié pourquoi. C'est une blague, mais aussi une inquiétude: ne suis-je pas aussi rapide qu'avant?

Il est vrai que le cerveau, comme toutes les autres parties du corps humain, peut perdre une partie de son pouvoir avec l’âge. Il subit à la fois une perte progressive de cellules et un certain rétrécissement des tissus. Mais ces dernières années, les scientifiques ont identifié un certain nombre d'activités qui semblent protéger le cerveau chez les jeunes adultes, les personnes d'âge mûr et les personnes âgées. Ces pratiques bénéfiques, qui touchent les choix alimentaires, les habitudes d'exercice et même les loisirs, semblent réduire le risque de perte de mémoire liée à l'âge ainsi que de troubles neurologiques tels que la maladie d'Alzheimer.

Préparation mentale

C'est intuitif, vraiment: pour rester en forme, un cerveau doit s'entraîner. Les scientifiques qui étudient tout le monde, des moins de 55 ans aux centenaires, ont découvert que les personnes ayant une formation supérieure et celles qui se livraient régulièrement à des exercices mentaux - par exemple en lisant, en prenant des cours, en partageant des conversations stimulantes ou en parlant plus d'une langage - construire une banque de cerveaux qui se défend contre le déclin. Maintenir l'esprit actif semble générer de nouvelles cellules cérébrales et renforcer les signaux entre elles, formant ainsi un réseau mental robuste.

Mais toutes sortes d’activités, même les détournements quotidiens, semblent stimuler le cerveau. Dans une étude portant sur 469 personnes âgées de plus de 75 ans, publiée dans le New England Journal of Medicine en 2003, le Dr Joe Verghese, professeur agrégé de neurologie à la faculté de médecine Albert Einstein du Bronx, dans l'État de New York, a révélé que jouer des instruments de musique et les jeux de société, la lecture et la danse étaient associés à un risque réduit de démence. (La démence est un terme générique qui inclut plusieurs affections, dont la démence vasculaire, fréquemment liée à un accident vasculaire cérébral, et la maladie d'Alzheimer.)

Les loisirs de l'étude de Verghese étaient ceux que le groupe privilégiait. Mais les scientifiques affirment que tricoter, voyager, faire des petits boulots, essayer les mots croisés, le sudoku et toutes sortes de casse-têtes peuvent également aider à préserver l’agilité mentale.

«Il est important de trouver un ensemble d’activités que vous trouvez agréables et de les commencer dès le plus jeune âge», déclare Verghese. Parmi les activités de ses sujets, la plupart étaient des choses que les gens ont commencé à bien faire avant d’avoir 75 ans.

Suivre le coeur

L'exercice physique est peut-être moins évident, mais non moins critique. Plusieurs scientifiques ont étudié les avantages de la marche, par exemple, sur la santé cognitive. Une étude menée pendant deux ans sur plus de 2 000 hommes physiquement physiquement âgés de 71 à 93 ans à Hawaii, publiée dans le Journal de l'American Medical Association en 2004, a montré que ceux qui marchaient au moins un kilomètre par jour avaient un risque réduit de démence. Ceux qui marchaient deux miles ou plus semblaient être encore plus protégés. Et une étude récente de plusieurs autres études sur l'exercice et la fonction cérébrale a conclu que les personnes qui font 15 minutes ou plus d'activité physique trois fois par semaine sont moins susceptibles de développer la maladie d'Alzheimer, même si elles sont génétiquement prédisposées à la maladie.

Les gens ne devraient pas avoir l’impression que seule une activité intense aura un effet salutaire, déclare le Dr Brent Ridge, professeur adjoint à la Mount Sinai School of Medicine de New York et vice-président de la vie saine à Martha Stewart Living Omnimedia. Certaines des meilleures activités, disent les scientifiques, sont celles qui revitalisent l’esprit et le corps à la fois, telles que le jardinage et la danse.

On pense que la circulation sanguine limitée dans le cerveau ouvre la voie au déclin mental de différentes manières. À cet égard, les scientifiques pensent que l'exercice aide le cerveau, tout comme le cœur, en préservant la santé et l'élasticité des vaisseaux sanguins. Une autre théorie est que l'effort physique, comme la variété mentale, déclenche le développement des neurones.

Nourriture pour la pensée

De nombreuses affections liées aux maladies cardiovasculaires, notamment l'hypercholestérolémie, l'hypertension artérielle, l'obésité et le diabète, semblent également augmenter le risque de démence. Inversement, de nombreuses pratiques nutritionnelles considérées comme bénéfiques pour le cœur pourraient aider à garder le cerveau en alerte.

Depuis 1993, des scientifiques du Rush University Medical Center de Chicago suivent les habitudes alimentaires d’une grande population de Chicago âgés de 65 ans et plus et évaluent leur fonctionnement cérébral tous les trois ans. Au fil du temps, les résultats des tests des participants ont légèrement diminué. Mais les sujets ayant certaines habitudes alimentaires semblent plus susceptibles de maintenir leur santé cognitive.

Un régime nutritionnel abondant dans les aliments contenant des acides gras oméga-3 - en particulier le type DHA (acide docosahexaénoïque) chez les poissons - est associé à une réduction de 80% du risque de développer la maladie d'Alzheimer, déclare Martha Clare Morris, professeure associée à Rush. . (Le maquereau, le saumon, le thon et les sardines sont quelques-unes des principales sources.)

Les personnes de l'étude qui ont déclaré consommer les plus grandes quantités de graisses polyinsaturées (présentes dans les noix, les graines et leurs huiles) et les graisses monoinsaturées (disponibles auprès des avocats, de l'huile de canola et de l'huile d'olive) avaient un risque de démence réduit de 70 à 80%. que la moyenne. L'apport élevé en graisses saturées, telles que celles présentes dans la viande, le beurre, le fromage, le lait entier, les aliments transformés et les fast-foods, par contre, semblait doubler le risque de démence.

Une alimentation riche en aliments riches en vitamine E, tels que l'huile végétale; graines et noix; et les légumes à feuilles vert foncé, est associé à une réduction de 60% du risque d'Alzheimer, dit Morris.

Notez que les corrélations alimentaires impliquent des aliments, pas des pilules. Les scientifiques n'ont pas trouvé de preuves solides que les suppléments protègent le cerveau. William Thies, vice-président des relations médicales et scientifiques de l'Alzheimer's Association à Chicago, recommande de ne pas se focaliser sur des nutriments spécifiques. Au lieu de cela, dit-il, adoptez une stratégie plus facile à retenir: manger plus de légumes et moins de graisses saturées.

Il est également important de surveiller la consommation d'alcool. De nombreuses études ont montré qu'une consommation modérée est meilleure pour le cerveau que l'abstention. Mais beaucoup d'Américains surestiment ce qu'est un montant modeste. "Je mets toujours les gens en garde", déclare Morris. "Nous parlons de faibles niveaux d'alcool." Selon les responsables de la santé publique, cela signifie un verre par jour pour les femmes et deux pour les hommes. (Une boisson équivaut à 12 onces de bière, 5 onces de vin ou 1 1/2 onces de spiritueux.) Une consommation élevée d'alcool a un effet négatif durable sur la clarté mentale.

Définir "Sharp"

Le genre d'empressement que les gens ont tendance à perdre en vieillissant n'est pas la même chose que l'intelligence de base. À mesure que le cerveau vieillit, son temps de traitement ralentit simplement. Par exemple, de nombreuses personnes remarquent souvent qu'il leur faut plus de temps pour se souvenir des noms de choses et de personnes. Ils pourraient également avoir une durée d'attention raccourcie. Ils peuvent également constater que leur fonctionnement exécutif - la capacité d’équilibrer un chéquier, par exemple - est en train de se dissiper.

Mais il existe une différence significative entre les petites luttes de mémoire et la démence réelle. De nombreux experts expliquent la différence avec cet exemple: c’est une chose d’oublier où vous mettez les clés de votre voiture; C'est une autre chose d'oublier à quoi servent les clés de voiture.

"Le cerveau est encore un peu mystérieux dans la façon dont il fait tout ce qu'il fait, mais il est toujours clairement biologique", dit Thies. "Dans la mesure où vous gérez son environnement biologique pour obtenir des performances optimales, vous obtiendrez un meilleur fonctionnement." Dit autrement: prenez soin de votre corps et votre cerveau prendra soin de vous.